Hai mai notato che dormire troppo poco la notte può farti "spaziare" il giorno successivo?

Una nuova ricerca suggerisce che la mancanza di sonno ostacola la comunicazione tra le cellule cerebrali, causando errori mentali temporanei che influenzano la memoria e la percezione visiva. Ciò può portare a problemi che vanno da quelli minori come dimenticare le chiavi quando si esce di casa, a conseguenze più gravi come la mancanza di consapevolezza durante la guida.

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"Abbiamo scoperto che morire di fame il corpo del sonno priva anche i neuroni [cellule cerebrali] della capacità di funzionare correttamente. Ciò porta a cali [mentali] nel modo in cui percepiamo e reagiamo al mondo che ci circonda", ha detto l'autore senior dello studio Dr. Itzhak Fried, professore di neurochirurgia all'Università della California, a Los Angeles e all'Università di Tel Aviv in Israele.

Fried ha aggiunto che la grave stanchezza "esercita un'influenza analoga sul cervello nel bere troppo. Eppure non esistono standard legali o medici per identificare i conducenti sovrani sulla strada nello stesso modo in cui prendiamo di mira i conducenti ubriachi".

Lo studio ha incluso 12 pazienti con epilessia che avevano elettrodi posizionati nel cervello prima dell'intervento chirurgico per individuare l'origine delle loro convulsioni. Sono stati tenuti svegli tutta la notte per provocare convulsioni.


Ai pazienti è stato chiesto di classificare una serie di immagini il più rapidamente possibile mentre gli elettrodi registravano l'attività delle cellule cerebrali che controllano la memoria e la percezione visiva. Man mano che i pazienti diventavano più assonnati, queste cellule cerebrali rallentavano e l'attività diventava più difficile.

"Siamo rimasti affascinati dall'osservare come la privazione del sonno abbia smorzato l'attività delle cellule cerebrali", ha detto l'autore principale dello studio Yuval Nir in un comunicato stampa dell'UCLA. È ricercatore presso il Dipartimento di Fisiologia e Farmacologia dell'Università di Tel Aviv.

"A differenza della solita reazione rapida, i neuroni hanno risposto lentamente e hanno sparato più debolmente", ha aggiunto Nir, "e le loro trasmissioni si sono protratte più a lungo del solito."


La ridotta attività delle cellule cerebrali è stata accompagnata da onde cerebrali più lente.

"Le onde lente, simili al sonno, hanno interrotto l'attività cerebrale dei pazienti e l'esecuzione delle attività", ha detto Fried. "Questo fenomeno suggerisce che alcune regioni del cervello dei pazienti sonnecchiano, causando cadute mentali, mentre il resto del cervello era sveglio e funzionava come al solito."

Lo studio, pubblicato online il 6 novembre sulla rivista Medicina naturale, sottolinea quanto possa essere pericolosa la mancanza di sonno, secondo i ricercatori.

Ricerche precedenti hanno collegato la privazione del sonno ad un aumentato rischio di depressione, obesità, diabete, infarto e ictus.

Fried e Nir hanno intenzione di continuare a studiare i benefici del sonno e il meccanismo dietro i glitch cellulari che precedono le cadute mentali.

La ricerca è stata supportata dall'Istituto nazionale americano per i disturbi neurologici e l'ictus, dall'Istituto nazionale americano per la salute mentale e dalla Israel Science Foundation, tra gli altri.


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