Un nuovo studio riporta che le attività di stimolazione mentale possono proteggere il cervello dall'invecchiamento, anche se si è geneticamente predisposti alla demenza o alla malattia di Alzheimer.

Le attività che tengono occupato il cervello - usando un computer, fabbricando, giocando e partecipando ad attività sociali - sembrano ridurre il rischio di declino mentale legato all'età nelle persone di età pari o superiore a 70 anni, secondo lo studio della Mayo Clinic.

"Questo tipo di attività comunemente impegnate e stimolanti in realtà riduce il rischio che le persone sviluppino un lieve deficit cognitivo", ha affermato il co-autore Dr. Ronald Petersen. È direttore del Mayo Clinic Alzheimer's Disease Research Center di Rochester, Minn.


I ricercatori hanno scoperto che i benefici della stimolazione mentale hanno persino aiutato le persone che hanno l'apolipoproteina E (APOE) E4, un fattore di rischio genetico per la demenza e l'Alzheimer.

Per il loro studio, i ricercatori di Mayo hanno seguito più di 1.900 uomini e donne mentalmente sani che hanno partecipato allo studio di invecchiamento della clinica Mayo per quattro anni in media. La loro età media all'inizio dello studio era di 77 anni.

Durante quel periodo, oltre 450 partecipanti hanno sviluppato un lieve deficit cognitivo, un lieve ma evidente calo della memoria e delle capacità di pensiero che possono essere il primo passo verso lo sviluppo di demenza o morbo di Alzheimer.


Sebbene lo studio non sia stato progettato per dimostrare una relazione causa-effetto, coloro che si sono regolarmente impegnati in determinate attività stimolanti per la mente avevano un minor rischio di memoria e problemi di pensiero. Ad esempio, i ricercatori hanno visto questo rischio diminuire:

  • 30 percento con l'uso del computer,
  • 28 percento con attività artigianali,
  • 23 percento con attività sociali,
  • 22 percento con i giochi.

I ricercatori hanno scoperto che le persone che eseguivano queste attività almeno una o due volte alla settimana avevano meno declino nella memoria e nelle capacità di pensiero rispetto alle persone che svolgevano queste attività solo due o tre volte al mese o meno, ha osservato l'autore senior Dr. Yonas Geda, in un comunicato stampa Mayo. Geda è psichiatra e neurologo comportamentale presso il campus della Mayo Clinic in Arizona.

Leggere libri e giornali regolarmente non sembra conferire gli stessi benefici al pensiero e alla memoria, ha suggerito lo studio.


Le persone con il fattore di rischio genetico APOE E4 hanno ricevuto una certa protezione dal declino mentale se si sono impegnate nell'uso del computer o in attività sociali, i ricercatori hanno aggiunto.

Un buon allenamento del cervello sembra richiedere diversi livelli di stimolazione intellettuale, come pensare a problemi nella tua mente e quindi manipolare oggetti per creare la soluzione, ha detto Petersen.

"Pensa di utilizzare un computer, specialmente per una persona anziana", ha detto. "Può essere impegnativo. Le cose vanno sempre male, e devi risolvere i problemi per capire perché qualcosa non ha funzionato come avrebbe dovuto."

Anche i cruciverba e i sudoku sono probabilmente buoni esercizi per il cervello, ha detto Petersen, anche se ha detto che questa ricerca non dovrebbe essere letta come un sostegno diretto ai programmi di allenamento del cervello online come Lumosity o BrainHQ.

"Non sto dicendo che il tuo gioco del cervello non sia buono per le persone, ma non lo sostengo affatto", ha detto Petersen di tali programmi online. "Non possiamo dire che i tuoi esercizi siano la stessa cosa che abbiamo trovato in questo, ma non è una connessione irragionevole."

Il dott. Paul Wright è presidente di neurologia per il North Shore University Hospital di Manhasset, New York e il Long Medical Jewish Center di New Hyde Park, New York. Ha affermato che il nuovo studio fornisce ai medici geriatrici ulteriori prove per convincere i pazienti che gli allenamenti cerebrali sono importanti per invecchiamento sano.

"In questo modo possiamo effettivamente dire ai nostri pazienti con lieve deficit cognitivo che ora ci sono prove che se rimani mentalmente attivo, in realtà farai molto meglio che se non lo fai", ha detto Wright.

Questi esercizi devono anche implicare "non solo guardare qualcosa, ma l'interazione con la visione, le mani e il movimento", ha aggiunto.

Infine, Petersen ha avvertito che le persone non dovrebbero trasformare queste attività in attività quotidiane.

"Non vuoi fare 10 cruciverba al giorno come andare in palestra e camminare per la pista per un'ora", ha detto. "Mentre invecchi, cerca di non ritirarti, cerca di non rallentare intellettualmente. Rimani impegnato là fuori. Fai le cose che ti piacciono e sarà divertente. Se ti piace fare qualcosa, fallo e fallo avidamente perché potrebbe essere di fatto benefico per te ".

Lo studio è stato pubblicato il 30 gennaio nel Diario dell'American Medical Association.


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